Wednesday

Università della Columbia Storia informatica

John Backus
Pioniere della programmazione informatica, IBM Watson Laboratory presso la Columbia Università 1950-52

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Foto a sinistra: da [9]. La didascalia recita: "John Backus, leader del gruppo che ha sviluppato FORTRAN (1954-57), è stato un programmatore del primo SSEC". Dopo aver prestato servizio nell'esercito degli Stati Uniti nella seconda guerra mondiale, Backus ha conseguito la laurea in matematica alla Columbia's School of General Studies nel 1949 (e, credo, ha anche conseguito un master in Columbia, anno sconosciuto). Ha lavorato presso l'IBM Watson Lab della Columbia University dal 1950 al 1952, e ha continuato a guidare il IBM Programming Group, ed è stato onorato come IBM Fellow nel 1963. Oltre a FORTRAN, Backus ha sviluppato anche BNF (Backus Normal Form o Backus Naur Form, un'applicazione della grammatica generativa di Noam Chomsky ai linguaggi informatici formali), il linguaggio utilizzato per descrivere formalmente i linguaggi del computer ed è stato autore principale del rapporto riveduto Algol 60. Si è ritirato nel 1991. Citazione del premio ACM Turing:

Per contributi profondi, influenti e duraturi alla progettazione di sistemi pratici di programmazione di alto livello, in particolare attraverso il suo lavoro su FORTRAN, e per la pubblicazione seminale di procedure formali per la specifica dei linguaggi di programmazione.

John Backus è morto nella sua casa di Ashland, Oregon, il 17 marzo 2007.


Nel 2004 ho avuto la seguente corrispondenza con lui, dopo un'introduzione:

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Data: Mercoledì 31 marzo 2004 12:06:14 EST
Da: Frank da Cruz <fdc@columbia.edu>
A: John Backus <jbackus1@xxxxx.xxx>

Soggetto: Storia dell'Informatica della Columbia University

Ciao John, è bello entrare in contatto con te. Da quando sono venuto a lavorare in quello che chiamiamo ancora Watson Lab, sei stato l'eroe locale.

Ho incontrato per la prima volta informatica e Fortran nel 1965 nell'esercito, ed ero arrivato alla Columbia nel 1966 (quando l'IBM era ancora qui, nello stesso edificio in cui sono seduto proprio adesso, ma non lo sapevo all'epoca). A quei tempi, Watson Lab era ancora pieno di plug-in, mazzi di carte e piccoli fili. Ho ancora una scrivania Steelcase di qualcuno degli anni '40 e una pila di manuali EAM (la mia prima esperienza di "programmazione" era sulla 407).


Paul [McJones] ha sottolineato la mia cosa sul web nella storia del computing in Colombia:



che, come immagino tu abbia visto, può essere seguito attraverso infiniti collegamenti a pagine secondarie su persone, attrezzature ed eventi, oltre a diversi libri e documenti online. Ho iniziato a lavorare su questo quando ho scoperto di essere diventato (quasi) il più vecchio ragazzo qui intorno, e la fonte preferita di tutti per la nostalgia.

Una volta iniziato a scrivere, tuttavia, mi sono interessato molto più alle ere di Eckert e di Watson Lab che a qualsiasi cosa ricordi di prima mano. Soprattutto una volta ho iniziato a ricevere chiamate ed e-mail dai veterani di quegli anni, tra cui Herb Grosch, Eric Hankam, Ellie Krawitz, Ken Schreiner e Seymour Koenig, che probabilmente ricordate (e più raggiungibile via email), così come molti altri dagli anni dopo che te ne sei andato. Eric vive ancora nello stesso appartamento, proprio dietro l'angolo. Ellie è alla NYU. Herb è all'Università di Toronto.

Questo posto ha un diavolo di storia, uno in gran parte sconosciuto alla Columbia, non importa il resto del mondo. Per coincidenza, la Columbia sta avendo il suo 250 ° anniversario quest'anno, e sono diventato de facto storico dei computer per l'occasione, lentamente ma inesorabilmente materiale sul sito web del C250:


per esempio. Hollerith (e presto Eckert) come "Colombiani in anticipo sul loro tempo", così come nel volume commemorativo ("Stand Columbia").

Se guardi attraverso le pagine della storia del computer, vedrai che ho cercato di identificare un buon numero di primati (alcuni dei quali discutibili) che possono essere rivendicati da Columbia e / o Watson Lab della Columbia come il primo calcolo scientifico automatizzato , il meeting di fondazione dell'ACM e (questo è nel tuo campo da baseball) il SSEC, su cui esiste una scuola di pensiero che afferma che è il primo vero computer di architettura von-Neumann (nel senso che era capace di programma memorizzato operazione e miscelazione di istruzioni e dati nello stesso archivio, anche se non era il suo normale modo di funzionamento, e anche se la sua memoria interna era minuscola):


Beh, non voglio che questa nota sia troppo lunga, quindi interromperò dicendo che sarei lieto di ascoltarti e di incorporare (con credito ovviamente) tutto ciò che vorresti aggiungere, come bene come eventuali correzioni. Ho uno schizzo biografico molto fragile qui:


e mi piacerebbe arricchirlo, in particolare in tutte le questioni relative alla Columbia o al Watson Lab. (C'è una discussione corrente sul newsgroup di Alt.Folklore.Computers su dove si trovavano le prime installazioni di Fortran. Mi chiedo se sei rimasto in contatto con Watson Lab dopo che te ne sei andato e hai inviato loro versioni iniziali per il loro 650 o NORC.)

Inoltre, se hai qualche ricordo di Wallace Eckert, potrei aggiungerli al suo profilo:


prima che il C250 diventi pubblico.
Grazie!

- Franco


____________________________
Data: domenica 11 luglio 2004 15:00:37 -0400 (EDT)
Da: Frank da Cruz <fdc@columbia.edu>
A: "John Backus" <jbackus1@xxxxxxx.xxx>
cc: "Dr. Herbert R.J. Grosch" <hgrosch@xxxxxxx.xxx>
Oggetto: Storia di Columbia Computing (di nuovo)

Ciao John, Herb [Grosch] mi ha incoraggiato a provare a contattarti di nuovo. Non ho molto da aggiungere al mio primo messaggio, tranne che ho fatto una discreta quantità di scavi da allora e, come ha notato Herb, ho qualche nuovo materiale sul tempo di Eckert dell'Osservatorio Navale:




Anche se questa roba ha poco a che fare con la Columbia, al di là della connessione Eckert, trovo affascinanti gli anni della Guerra, probabilmente perché entrambi i miei genitori erano nella Guerra, quindi sono cresciuto con essa. Ho anche una piccola biblioteca di Air Almanac in tempo di guerra sul mio scaffale!

Stavo guardando il materiale Backus sul Web proprio ora e ho notato alcuni parallelismi:

  • Sei andato all'Università della Virginia, ma sei partito presto e ti sei arruolato nell'esercito. Anche a me (non so cosa fosse l'UVA quando eri lì, ma nei primi anni '60, tutti quelli che facevano erano bere se stessi in uno stato di torpore).
  • Hai avuto qualche allenamento tecnico nell'esercito; anche io (è dove ho appreso il key-punching, il cablaggio della scheda, ecc., e ho visto per la prima volta Fortran e il * mobile * IBM 1410, dove è stato usato per programmare il primo "comando e controllo dei sistemi informativi" - se era buono o cattivo non lo so, ma è storia).
  • Sei andato in Columbia dopo l'esercito - anche io (Studi generali), su ciò che restava della GI Bill.
  • Hai conseguito laurea e master alla Columbia? (Anche a me) Alcuni dei corsi che ho seguito in EE (non avevamo ancora un dipartimento CS) erano gli stessi originati da Herb Grosch e Wallace Eckert (ad esempio metodi numerici), poi ancora insegnati da ex Watson Labbers.
Come te (?) Mi sono ritrovato con una carriera del tutto inaspettata nel campo dell'informatica e qui sono 35 anni dopo. A proposito, Eric Hankam ha avuto un'esperienza militare simile alla tua - ha passato il suo intero intoppo a scuola! Ho la sua autobiografia qui sopra:


Comunque, sarei molto grato per qualunque cosa tu voglia contribuire con ricordi, correzioni o foto del tuo tempo alla Columbia, o qualsiasi cosa ad essa correlata. La mia piccola biografia di Backus:


è ancora abbastanza abbozzato, e sono sicuro che l'elenco delle pubblicazioni è FAR da completo (btw, abbiamo un manoscritto nella nostra libreria Rare Book intitolata "Un approccio astratto al problema dei quattro colori e ad una teoria delle mappe"; ?)
Immagino che il tuo progetto principale al Watson Lab sia stato il SSEC. Ecco cosa ho su di esso:


Concludo con una sezione intitolata "Il SSEC era il primo computer con programma memorizzato?" che mi piacerebbe avere i tuoi commenti. A proposito, c'è un vasto tesoro di cimeli SSEC presso la North Carolina State University:


ma sembra che l'unico modo per accedervi sia di persona.

Grazie!

- Franco

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Da: "john backus" <jbackus1@xxxxxxx.xxx>
A: "'Frank da Cruz'" <fdc@columbia.edu>
Cc: "'Dr. Herbert R.J. Grosch'" <hgrosch@xxxxxxx.xxx>
Oggetto: RE: Columbia Computing History (di nuovo)
Data: dom, 11 lug 2004 14:26:03 -0700

Ciao Frank,

Mi scuso per non aver risposto alla tua email precedente, ma l'ho ricevuta il giorno in cui mia moglie è morta e da allora le cose sono andate in subbuglio. Sono ancora molto impegnato a lavorare per modificare e pubblicare il libro non ancora finito su cui ha lavorato negli ultimi sette anni.

Ho esplorato solo un po 'del vasto materiale che presenti online, ma quello che ho visto è affascinante. È davvero sorprendente come sei riuscito a catturare tanti piccoli dettagli. Potrei passare per sempre seguendo i collegamenti intriganti che offri.

È sorprendente come i nostri primi percorsi coincidessero. Ed era vero anche quando ero lì, che tutti quelli che sembravano fare a UVA si erano bevuti da soli. Spero che tu non abbia fustigato come ho fatto io! Anche la mia "carriera" alla Columbia è stata finanziata dalla bolletta GI. Mi stavo laureando in matematica.

Ho passato pochissimo tempo al Watson Lab. Ma ricorda il mio stint sul SSEC con affetto. (Anche se penso che sia un tratto estremo considerarlo il primo computer "memorizzato" - anche se uno dei programmi che ho usato ha usato alcune celle di storage appositamente preparate come fonte di un'istruzione dopo che alcuni dati sono stati memorizzati in esso.) Hope Posso essere di qualche aiuto.

C'è così tanto da dire, e così poco tempo, probabilmente è più facile se parliamo al telefono. Qual è il momento giusto per chiamare?

-- John

____________________________
Data: lun, 12 lug 2004 12:44:27 EDT
Da: Frank da Cruz <fdc@columbia.edu>
A: "john backus" <jbackus1@pacbell.net>
Cc: "'Dr. Herbert R.J. Grosch'" <hgrosch@hotmail.com>
Oggetto: RE: Columbia Computing History (di nuovo)

> Mi scuso per non aver risposto alla tua email precedente, ma l'ho ricevuta
> giorno mia moglie è morta e da allora le cose sono andate in subbuglio.
>
È solo la cosa peggiore che posso immaginare, mi dispiace così tanto. Accanto a ciò, la nostalgia del computer è irrilevante.

> Sono ancora
> molto impegnato a lavorare per modificare e pubblicare il libro non ancora finito che era stata
> lavorando per gli ultimi sette anni.
>
Deve essere difficile. Posso chiederle di cosa parla?

> Ho esplorato solo un po 'del vasto materiale che presenti online, ma
> quello che ho visto è affascinante. È davvero incredibile come sei riuscito
> cattura tanti piccoli dettagli. Potrei passare per sempre seguendo il
> collegamenti intriganti forniti.
>
Grazie, è un lavoro d'amore - confesso un po 'di nostalgia per i giorni in cui i computer sono stati progettati e usati dagli scienziati per risolvere problemi seri, rispetto a oggi, quando sono principalmente dispositivi di intrattenimento domestico e shopping.

Quello che mi piace di più di questo lavoro è il modo in cui attrae persone che erano qui da molto tempo. Il sito si apre su una ricerca sul Web, o qualcuno glielo dice, poi mi scrivono, e così cresce. Inoltre ho il piacere di rimettere in contatto colleghi perduti (con il loro permesso, ovviamente!)

> È incredibile come i nostri primi percorsi coincidessero. Ed era vero quando ero
> anche lì, che tutti gli altri sembravano fare a UVA era bere da soli sciocco.
> Spero che tu non sia fuggito come ho fatto io!
>
Ho visto la scritta sul muro e me ne sono andato prima che succedesse - "non puoi licenziarmi, io esco!" :-)

> Anche la mia "carriera" alla Columbia era
> finanziato dalla bolletta GI. Mi stavo laureando in matematica.
>
La GI Bill era una cosa meravigliosa. Senza di esso, non so cosa avrebbero fatto i miei genitori dopo la guerra. Mi sono laureato in Sociologia, in tutte le cose, e presto ho scoperto che nessuno ti pagherà per salvare il mondo, quindi si è licenziato (dopo aver guidato taxi e altri lavori strani) lavorando alla Columbia Engineering School and Physics Department, dove alcuni professori mi hanno portato sotto la loro ala e mi ha dato compiti di programmazione - in Fortran, naturalmente! - sui loro primi minicomputer, e mi ha incoraggiato a seguire corsi di specializzazione. Alla fine ho ottenuto una laurea in esenzione dalle tasse scolastiche, sono stato assunto al Computer Center, e ho lavorato qui da allora, mettendo entrambi i miei figli attraverso la Columbia per l'esenzione dalle tasse scolastiche, quindi non posso lamentarmi.

> Ho trascorso pochissimo tempo al Watson Lab. Ma ricorda il mio periodo al SSEC
> con affetto. (anche se penso che sia un tratto estremo considerarlo il primo
> computer "programma memorizzato" - anche se uno dei programmi che ho usato ne ha usati
> celle di conservazione appositamente preparate come fonte di un'istruzione dopo alcune
> i dati sono stati memorizzati in esso.) Spero di poter essere di aiuto.
>
Sì, lo so che è un tratto :-)

> C'è così tanto da dire, e così poco tempo, è probabilmente più facile se parliamo
> al telefono. Qual è il momento giusto per chiamare?
>
In qualsiasi momento tra le 9:00 e le 13:00 o le 14:00 e le 18:00, ora orientale, eccetto questo giovedì pomeriggio, sarò dal dentista.

1 xxx xxx-xxxx

Grazie per essere tornato da me!

- Franco

(Non ho più avuto sue notizie dopo.)

Nel 2017, Eleanor Kolchin (ex Krawitz), che era al Watson Lab negli anni '40 e '50, osservò: "Conoscevo positivamente [John] Backus. Stava lavorando allo sviluppo di Fortran ... Chiudo gli occhi e posso vederlo. Noi [in Watson Lab] eravamo [alcuni] tra i primi a usare Fortran. Ogni Natale, avevamo una festa, e dato che non c'erano molte persone alla 612 W 116th Street, e avevamo sempre un 'grabbag' ... ci conoscevamo tutti. Ho anche lavorato a volte al SSEC, stavamo calcolando le orbite dei pianeti esterni ... un calcolo andando al SSEC, e ne avevo uno che andava sui nostri computer Watson Lab come controllo. Ho chiesto di essere autorizzato a continuare a lavorare al Watson Lab, perché stavo prendendo un master alla Columbia allora. "(Email, 7 aprile 2017)



Pubblicazioni selezionate:

  • Backus, John W., "IBM 701 Speedcoding System", IBM, New York (10 settembre 1953), 4pp.
  • Backus, John W., "IBM Speedcoding System", The Journal of the Association for Computing Machinery, Vol.1 No.1 (gennaio 1954), pp.4-6.
  • Backus, John W. e Harlan Herrick, "IBM 701 Speedcoding e altri sistemi di programmazione automatica", Simposio sulla programmazione automatica per computer digitali, Ufficio dei servizi tecnici, Dipartimento del commercio statunitense, Washington DC (maggio 1954), pp.106- 113.
  • Specifiche per il sistema di smistamento matematico IBM FORmula, FORTRAN, IBM Applied Science Division, New York (10 novembre 1954), 43 p.
  • Amdahl, G.M e J.W. Backus, The System Design di IBM Type 704, IBM Engineering Laboratory, Poughkeepsie NY (1955), 11pp.
  • Backus, J.W., et al., The FORTRAN Automatic Coding System, Atti della Western Joint Computing Conference 1957, pp.188-198.
  • Backus, J.W., La sintassi e la semantica della lingua algebrica internazionale proposta della Conferenza ACM-GAMM di Zurigo, Atti della Conferenza internazionale sull'elaborazione delle informazioni, UNESCO, 1959, pp.125-132.
  • J.W. Backus, et al., E P. Naur (a cura di), Revised Report sul linguaggio algoritmico ALGOL 60, CACM, vol. 6, p. 1; The Computer Journal, vol. 9, p. 349; Num. Math., Vol. 4, p. 420. (1963)
  • J.W. Backus, "La storia di Fortran I, II e III", Annals of the History of Computing, Vol.1 No.1 (luglio-settembre 1979).
Riferimenti:

  • Brennan, Jean Ford, IBM Watson Laboratory presso la Columbia University - A History, IBM (1971)
  • Shasha, Dennis e Cathy Lazere, Out of Their Minds: le vite e le scoperte di 15 grandi scienziati informatici, Copernicus / Springer-Verlag, New York (1995), ISBN: 0-387-97992-1.
  • Carte di John W. Backus 1954-1994, US Library of Congress, 2.540 articoli.
Riferimenti Fortran e Algol:

  • "Rapporto preliminare, gruppo di ricerca di programmazione, divisione di scienze applicate, International Busines Machines Corporation, 10 novembre 1954, Specifiche per il sistema di smistamento matematico di formula IBM, FORTRAN", in Carr. John W. e Norman R. Scott, editori, Note: Conferenza speciale estiva sui computer digitali e processori di dati, Università del Michigan, College of Engineering (estate 1955).
  • Manuale di riferimento del programmatore IBM 704 Fortran (15 ottobre 1956).
  • IBM 704 Fortran Programmer's Primer (1957)
  • Annali IEEE della storia del calcolo, numero speciale, "Ventuno quinto anniversario di FORTRAN", vol.6 n. 1 (gennaio 1984).
  • Ekman, Torgil e Carl-Erik Fröberg, Introduzione alla programmazione Algol (Lärobok i ALGOL), Studentlitteratur, Lund, Svezia (1964) e Oxford University Press, Londra (1967).
Collegamenti (l'ultimo controllato il 4 settembre 2012, alcuni potrebbero essere scaduti):



Frank da Cruz / fdc@columbia.edu / Columbia University Computing History 

Puoi trovare post originale in inglese qui: http://www.columbia.edu/cu/computinghistory/backus.html















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